< blog

To infinity and beyond met Elon Musk

10+ min leestijd

To infinity and beyond met Elon Musk

Elke maand nemen we je mee in het leven van een topondernemer. Personen die hard geknokt hebben voor hun carrière, mensen met een visie en ambitie. Deze maand stellen we Elon Musk aan je voor, de visionair waarvoor zelfs de ‘sky’ geen limiet heeft.


Wat krijg je als je Leonardo Da Vinci, Thomas Edison, Henry Ford en Steve Jobs samensmelt tot één persoon? Klopt, Elon Musk. Ongetwijfeld een van de meest besproken en best gekende ondernemers van het afgelopen decennium. En als zijn naam geen belletje doet rinkelen, dan doet PayPal, Tesla, Solar City of SpaceX dat vast wel.

Tien uur per dag

Elon zag het levenslicht op 28 juni, 1971 te Pretoria in Zuid-Afrika. Zijn broer Kimbal volgt een jaar later, zijn zus Tosca in '74. Mama Musk was model, papa Musk een elektromechanisch ingenieur. Een winnende mix van genetica, zo blijkt, want op reeds zeer jonge leeftijd kon Musk tonnen informatie verslinden en spendeerde hij na schooltijd vele uren in de bibliotheek. Meer dan tien uur per dag kon hij zichzelf in boeken verliezen.

Veel dingen die Musk interessant vindt, leert hij zichzelf. Zo heeft hij nooit ruimtevaartkunde gestudeerd, maar richtte wel SpaceX op omdat hij naar eigen zeggen: “Het jammer vindt dat de ruimtevaart al meer dan vijftig jaar geen pogingen heeft ondernomen om naar Mars te trekken.”

When something is important enough, you do it. Even when the odds are not in your favour.

Alles wat betreft coderen en software heeft een aantrekkingskracht op hem. Zelfs op jonge leeftijd al. Rond zijn twaalfde verjaardag schreef hij zelf een spelcomputerprogramma genaamd Blaster en verkocht het voor 500 dollar aan een magazine. Op zijn zeventiende vertrekt hij naar Canada en begint een postgraduaat studie na zijn middelbaar aan de Queen’s University in Kingston, Ontario.

Twee jaar later, in 1992, vertrok hij naar de Verenigde Staten voor een bachelor Fysica en Economie. Verkocht aan the American way of life en the American dream verhuist hij op zijn 24e naar Californië. Daar schrijft hij zich nog in aan de Stanford University, maar geeft er de brui aan na amper 2 dagen.

Dotcom miljonair

In 1995 startte hij samen met zijn jongere broer Kimbal een eigen startup genaamd Global Link Information Network, al snel omgedoopt tot Zip2. Het idee achter Zip2 was simpel: het uitbouwen van een online presence voor bedrijven. Aan de beginperiode van het internet hadden veel kledingwinkels, restaurants en kappers nog geen online aanwezigheid, laat staan er überhaupt over nagedacht. De broers Musk zagen een gat in de markt.

Zip2 werd in 1998 verkocht en met het geld van de overname startte Elon één van de eerste online banken ter wereld: X.com. De bank verzekerde een partnership met de grootbank Barclays en had zo’n 200.000 klanten na vijf maanden.

If you're trying to create a company, it's like baking a cake. You have to have all the ingredients in the right proportion.

Waar Musk niet op had geanticipeerd was dat een online bank regelmatig moet strijden tegen online fraude. Maar ook de branding, technologische infrastructuur en een concurrent die met een product als PayPal ook aan online betalingen deed, had hij niet gedacht.

In maart 2000 besloten X.com en PayPal samen in zee te gaan. Musk werd de grootste aandeelhouder, maar het bedrijf ging wel verder onder de naam PayPal. In juli 2002 werd PayPal opgekocht door eBay voor 1,5 miljard dollar. Musk verdiende zo'n slordige 250 miljoen dollar aan de deal. Door mee te springen op de kar van digitalisering, gecombineerd met zijn uitzonderlijk zakentalent, werd Musk een van de eerste dotcom miljonairs.

“I want to die on Mars, just not on impact.”

Musk’s allergrootste droom? Een kolonie op Mars stichten. Musk vond zijn lokroep naar het heelal nadat hij bij PayPal op een zijspoor was geraakt. Zijn jeugddromen over ruimtevaartuigen en ruimtereizen borrelden opnieuw op in een Hard Rock Café op een tripje naar Las Vegas. Daar bladerde hij door een stoffige sovjethandleiding voor raketten, en vond dat het tijd was voor een nieuwe uitdaging.

It is remarkable how many things you can explode. I’m lucky I have all my fingers.

In Los Angeles kwam hij al snel in contact met leden van een ngo genaamd Mars Society. Zij organiseerden halverwege 2001 een benefietavond ten voordele van onderzoek en ontwikkeling in het koloniseren van de Rode Planeet. De kostprijs? Vijfhonderd dollar. Per couvert. Musk schonk 5.000 dollar aan Mars Society, iets wat de leden van de ngo zoals Robert Zubrin, James Cameron en Carol Stoker bijna van hun sokken blies: “Wie is die dotcom miljonair?”.

Wat later werd er een experiment op poten gezet om planten te laten groeien op Mars. Dat experiment werd gesponsord door Musk, maar ondanks pogingen om Russische ICBM-raketten te kopen viel het hele plan in het water. Niemand stond namelijk te springen peperdure raketten te gebruiken voor een ‘onnozel’ experiment op Mars. Tot dat kleine ‘aha’-momentje van Elon: “Ik bouw ze gewoon zelf.”

Van 1 miljard dollar naar 60 miljoen

In juni 2002 richtte Musk Space Exploration Technologies op. Kortweg: SpaceX. Volgens Musk kunnen de meest uitdagende ideeën zo goed als altijd worden verwezenlijkt als je als je maar met een aantal factoren rekening houdt.


Het succes van Musk zijn bedrijven zit ‘m in zijn vele berekeningen in Excel spreadsheets. Toen hij de ICBM-raketten van Russische makelij niet kon kopen, besloot hij als vanouds tonnen informatie te verslinden en daaruit te besluiten dat raketten veel goedkoper kunnen gebouwd worden. Een gemiddelde lancering van een raket naar de ruimte (met bijvoorbeeld lading voor het ISS) kost al snel zo’n 1 miljard dollar. “Voor elke lancering bouwen ze een raket soortgelijk aan een Ferrari, terwijl je er ook geraakt met een Honda Accord”, vertelde Musk.

Rockets are cool. There’s no getting around that.

SpaceX bouwt haar Falcon raketten van gronds af en is erin geslaagd de kostprijs van een lancering flink te doen dalen tot 60 miljoen dollar per ’lift-off’. Na vijf jaar onderzoek, ontwerp en assemblage, verschillende (mislukte) startpogingen was het op 21 maart 2007 eindelijk prijs: een succesvolle lancering van de Falcon 1-raket op het eiland Kwajalein ergens in de Stille Oceaan. Vijf glorieuze minuten ver, tijdens de allereerste vlucht ooit van een commercieel ruimtetuig, ontplofte de Falcon 1. Musk zwoer tot het bittere einde te gaan en kon zich met de financiële toestand van SpaceX nog hoogstens één poging veroorloven. Dat bleek genoeg te zijn.

We gaan elektrisch

Het bekendste gezicht van Tesla is zonder twijfel Elon Musk, maar Tesla is in feite opgericht door Martin Eberhard and Marc Tarpenning. Musk is (slechts) co-founder samen met JB Straubel en Ian Wright. Want zoals bij elk idee heb je een aantal ‘believers’ nodig, mensen die in het begin er steevast in geloven wat je doet en waarom je het doet. Musk was zo'n believer, en deed investeringen.

It can transform into a robot, fight aliens and make one hell of a latte.
- Musk over de Tesla Semi

De strategie die Tesla hanteert noemt men weleens ‘complexe coördinatie’. Die complexe coördinatie-strategie is er eentje van marketing, sales, productie en technologie. In het model van Tesla zijn ze zo hard op elkaar afgestemd, dat geen departement een seconde zonder het andere kan. Tesla’s strategie is een kopie van een typische productietechnologie waarbij meerdere levenscycli worden gebruikt en een welgesteld publiek eerst wordt getarget. Van zodra ze een goedkopere manier vinden voor de productie, begeven ze zich naar grotere markten met een lagere prijs. Het onderzoek en de ontwikkeling van zo’n goedkoper productieproces wordt altijd gefinancierd met de verkoop van een vorig (duurder) model.

Musk is zich bewust dat een balans tussen zo'n strategie en businessmodel ontzettend moeilijk is, en danst dan ook vaak aan de rand van de afgrond. Tesla had de mooiste en snelste elektrische auto gemaakt: de Roadster. Alleen stond het nu voor een opdracht dat het bedrijf bijna bankroet verklaarde: heel veel Roadsters produceren.

Tot op de dag van vandaag blijft het en masse produceren van auto’s een van Tesla’s grootste problemen.

Tesla is zo disruptief ten opzichte van een markt die wordt gedomineerd door massaconsumptie. Vervuilende, op benzine rijdende auto’s blijft men maken en kopen. En dat zal zo blijven tot er een volwaardig alternatief op de markt komt. Tesla staat daar heel dichtbij. Maar zowel tijdens de lancering van de Model S, Model X en recentelijk de Model 3 blijft het operationele deel van Tesla een groot probleem.

Some people don’t like change. But you’ll need to embrace change if the alternative is a disaster.

Desalniettemin slaagt Tesla erin het grote publiek warm te maken voor een elektrische auto. Hoe kan het ook anders: eindelijk ziet een elektrische auto eruit als een auto, en niet als een vierkante doos in belachelijke kleuren zoals uit een James Bond film van de jaren 60.

Love to hate Musk

Hoewel Musk terecht wordt gewezen als een van de meest ingenieuze en briljante breinen van de 21ste eeuw, stoot hij velen in zijn omgeving de borst. Toen zijn ouders scheidden in 1980 had hij een tumultueuze relatie met zijn vader. Hij heeft ondertussen drie huwelijken achter de rug en wordt vaak bekritiseerd in de pers wegens het aankondigen en vervolgens niet halen van leveringsdata.

The path to the CEO's office should not be through the CFO's office, and it should not be through the marketing department. It needs to be through engineering and design.

Zijn medewerkers daarentegen vervloeken en bewonderen hem simultaan. Musk haalt het beste in mensen naar boven en legt ongelofelijke verwachtingen op. Stel dat je die verwachtingen niet inlost, zou je weleens in dezelfde situatie terecht kunnen komen als volgende werknemer. De persoon in kwestie klaagde over de zware werkdruk en besloot een e-mail te sturen naar Musk. Die repliceerde dat hij dan maar moest opstappen en dat hij het werk van die persoon voor een week zal overnemen. Wat bleek? Tussen het besturen van drie bedrijven door en zijn gezin van vijf, deed hij het werk van de medewerker in de helft van de tijd.

Tesla is here to stay and keep fighting for the electric car revolution.

Snel beslissingen maken, kostenbesparend denken en optimisme zijn de handelsmerken van een Elon Musk in topvorm. Zo had SpaceX in 2004 een actuator (een soort aandrijfmechanisme voor de Falcon 1) nodig. Een medewerker opperde zelf eentje te maken. Kostprijs: 120.000 dollar. Musk’s repliek: “Je budget is vijfduizend dollar. Begin er maar aan.” De medewerker had negen maanden nodig om de actuator in elkaar te steken. Toen die klaar was had hij drie uur de tijd nodig een e-mail te schrijven met de voor- en nadelen en de kleinste details over de kosten van de onderdelen. Toen hij op ‘verzenden’ duwde, gierde de spanning door zijn lijf. Negen maanden werken aan een project waar andere ingenieurs bij concurrerende luchtvaartbedrijven zichzelf niet aan zouden wagen. Musk beloonde de inspanning met een magere “oké”. Het ontwerp kostte uiteindelijk 3.900 dollar.



De entrepreneur en uitvinder in Musk zijn niet te stoppen. Hij is een persoonlijke queeste begonnen de mensheid te redden van een zekere ondergang en wil vooruit. Zijn futuristische bedrijven en initiatieven zijn er altijd om transport, ecologie en milieu en mensen beter te maken, nooit uit geldgewin. SolarCity (zonnepanelen en energie) en The Boring Company met Hyperloop (snelle milieuvriendelijke verbindingen tussen steden) zijn opnieuw voorbeelden van hoe Elon Musk naar de toekomst kijkt. Vol goede hoop en vastberaden: to infinity and beyond.

TL;DR? Hier is een infographic met alle info die je nodig hebt 👇🏽